CANELO

Cinnamomum verum

CLASIFICACIÓN

  • Planta perteneciente a la familia de las Lauráceas y al género Cinnamomum.

  • La familia de las Lauráceas comprende 50 géneros y entre 2500 y 3500 especies de las regiones tropicales y subtropicales. Está especialmente presente en el sureste de Asia y en Brasil. A excepción del género Cassytha, se trata de árboles y arbustos aromáticos. El laurel, el aguacate y las diferentes especies de caneleros pertenecen a esta familia.

  • El género Cinnamomum incluye 350 especies de árboles y arbustos del sur, el este y el sureste de Asia y de Australia. La corteza de muchas de estas especies se usa como especia, como aroma o por sus propiedades medicinales. En algunos casos se usan las hojas y los frutos. Las especies más conocidas de este género son la canela china (Cinnamomum aromaticum o Cinnamomum cassia), la canela de Padang (Cinnamomum burmani), la canela de Saigón (Cinnamomum laureiroi), la canela de la India (Cinnamomum tamala) y la canela de Ceilán (Cinnamomum verum).

  • La especie Cinnamomum verum se conoce popularmente como canelo, canelero o árbol de la canela. Con frecuencia se usa también su otro nombre científico de Cinnamomum zeylanicum. A menudo, se considera que esta especie es la canela verdadera, mientras que las otras son presentadas como substitutos o incluso adulteraciones de la primera. Muestra de ello es que en Gran Bretaña, únicamente la canela de Ceilán tiene derecho a la denominación comercial de canela. Las demás se denominan cassia. En otros países, el término canela se usa para designar todas las especies de Cinnamomum. A nivel de sabor, se suele decir que la de Ceilán es más dulce. A su vez, en Sri Lanka, antigua Ceilán, se distinguen varios tipos de canela según su sabor. 

CULTIVO

Las ramas del canelo o árbol de la canela son cortadas cada dos años cuando llegan a tener entre 2 y 3 m de largo y entre 2 y 5 cm de diámetro. La corteza se separa o despega de las ramas y se rasca para eliminar las capas exteriores. La corteza interior se deja secar y se enrolla. Los bastones o ramas de canela de Ceilán, se elaboran enrollando múltiples capas finas y quebradizas, mientras que en el caso de las demás canelas, dichos bastones consisten en una única capa de corteza, bastante más gruesa y dura.

 

HISTORIA

El latín cinnamum es un préstamo del griego kínnamon, que a su vez proviene del término que usaban los fenicios, que hablaban una lengua semítica, próxima al hebreo. De hecho, en este idioma la canela se llama qinnamon. El nombre latino es el que ha dado origen al inglés cinnamon y al alemán Zimt. Sin embargo, en la Edad Media apareció el término de cannela en italiano, es decir caña pequeña, debido a la forma que toma la corteza de esta planta. Esta palabra dio lugar en francés a cannelle en el siglo XII y a canela en español en el siglo XIII.

Las historias fabulosas sobre su origen y recolección abundan en la Antigüedad. Parece que las canelas de este período procedían del Cinnamomum tamala de India. De hecho, durante toda la Antigüedad y la Edad Media, la canela fue un producto de lujo reservado a los más ricos.

La verdadera canela proviene de una especie extendida en el suroeste de India, el oeste de Sri Lanka y Birmania, que no fue comercializada fuera de la isla de Ceilán hasta la llegada de los portugueses en 1536. Éstos organizan el monopolio del comercio de la canela hasta 1656, fecha en la que son desalojados de la isla por los holandeses. Hasta ese momento, la canela se recogía de árboles silvestres. Los holandeses empezaron a crear plantaciones comerciales en 1770. Después de la conquista de Ceilán por los ingleses en 1796, los holandeses introdujeron su cultivo en Java, Indonesia.

USOS

La canela de Ceilán se usa sobre todo en pastelería y preparaciones dulces. Se introdujo masivamente en la cocina europea en el siglo XVI. Algunas recetas clásicas con canela son el arroz con leche, los Strudel de manzana y los Cinnamon rolls. Por otro lado, el aceite esencial que se extrae de las hojas se usa en perfumería, como aroma alimentario y como base de la vainilla de síntesis. El aceite esencial que se obtiene de la corteza tiene usos alimentarios y farmacéuticos. La corteza de las raíces sirve para elaborar alcanfor.

En los países en los que se cultivan las otras especies de canela, su uso para condimentar platos salados es también muy habitual. Es frecuente encontrarla como ingrediente del curry.

ECONOMÍA

Las estadísticas de la FAO incluyen todas las especies y sus frutos. Siendo así, los principales productores son Indonesia, China, Vietnam, Sri Lanka y Madagascar.